腾讯与LoRa:互联网巨头的物联网生意经

iot101君
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2018-08-06 11:10:42 来源:

腾讯宣布加入LoRa联盟,这是继阿里、谷歌之后又一互联网巨头加入这家仅成立3年的第三方物联网组织,LoRa的生态给互联网巨头的物联网生态布局提供一个很好的切入点,这只是一个开端,巨头跨界进入物联网,竞争力在于产业生态的经营能力。

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近日,腾讯宣布加入LoRa联盟,这是继阿里巴巴和谷歌之后,又一家互联网巨头加入该组织。互联网企业将物联网作为未来重要方向进行布局并不是什么新鲜事,但新鲜的是阿里、谷歌、腾讯这三家全球顶级的互联网公司都对这家成立仅3年的物联网联盟组织比较青睐。这是一场双方彼此需要的合作,从具体业务来看,虽然LoRaWAN只是互联网公司平台所要支持的其中一种接入方式,但LoRaWAN的产业生态在互联网巨头的物联网布局中具有一定的分量,也许是这几家巨头如此积极的主要原因。

互联网公司的物联网平台:支持包括LoRa的所有接入方式,没有所谓“站队”

业界存在一种声音:阿里、腾讯等互联网企业“站队”LoRa,成为LoRa的阵营主力军,甚至支持LoRa“对抗”NB-IoT。笔者认为,这是一种误解,互联网公司的业务模式针对各种物联网设备接入方式一定是保持技术中立的态度,我们看到的是它们加入LoRa联盟、推进LoRa项目,但它们针对包括NB-IoT等其他接入方式也做了很多工作。

作为要布局物联网的互联网巨头,目前提供的核心产品之一就是一个第三方超级平台,比如谷歌云发布的Google IoT Core平台、阿里云上线的Link平台,腾讯云也有相应的IoT Hub服务。作为为物联网方案提供的第三方平台,就需要给用户将其分布全球的各种物联网设备接入到平台提供便利,而这些设备会采用各式各样的连接方式,长距离和短距离、基于授权频谱和基于非授权频谱、有线和无线、卫星和地面等各种方式都有可能,因此平台就要支持所有接入,LoRa的接入只是所有物联网接入方式之一,若不支持其他接入方式,平台的连接管理功能如何实现?

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回想一下,今天包括微信、淘宝以及其他各类移动APP的数据可能通过WCDMA、CDMA2000、HSPA、FDD-LTE、TD-LTE等这些不同类型网络通信技术传输,但腾讯、阿里这些互联网公司对这些接入技术站队了吗?只要手机厂商、运营商、通讯设备商将这些多种模式的通讯标准做好,互联网公司平台会支持所有接入方式。同样的,作为物联网平台供应商,只要接入节点、基站、通信设备支持相关通讯协议,能够有效地将数据传输过来即可。

当然,这些互联网巨头专门加入LoRa联盟,除了希望能更好支持LoRa接入外,更为重要的是,LoRa产业生态有特殊之处,给互联网企业能带来新的价值。

物联网生态的生意经:LoRa对互联网巨头的意义

在笔者看来,LoRa是互联网巨头布局物联网产业生态的很好的切入点,这方面的意义是最大的。从某种意义上来说,通信、互联网、IT等巨头虽然处于不同领域,但在物联网布局上具有一定的趋同性,而各跨界巨头在物联网业务的竞争力在于对生态的经营,作为物联网入局相对稍晚的互联网巨头来说,从LoRa生态作为入口是一个较好的路径。我们不妨从技术标准、布局速度和生态拓展三方面来具体分析一下。

1、参与技术标准制定,作为标准布局起步

在高度碎片化的物联网市场中,通信层成为整个产业中最可能实现标准化的领域。互联网企业在物联网中技术标准积累较少,加入LoRa联盟中可以为其参与广域物联网网络标准打开一扇门。为什么这么说呢?笔者觉得还是需要先从LoRa和LoRaWAN的区别开始谈起。

大众对于LoRa和LoRaWAN往往存在一些混淆。实际上,LoRa属于物理层的一种调制技术,是采用线性调制扩频的技术,显著提高接收灵敏度,实现了比其他调制方式更远的通信距离,这一技术由Semtech拥有,而且Semtech推出了搭载该技术的芯片,包括用于网关和用于终端的不同款LoRa芯片。理论上来说,用户可以通过Mesh、点对点或者星形的网络协议和架构实现灵活组网。

而LoRaWAN是一种大容量、低功耗的星形组网架构和协议,可以实现无线广域组网,而制定和优化该协议正是LoRa联盟的主要工作。从LoRaWAN的网络架构来看,LoRa调制技术主要用于终端节点到网关之间数据传输,这是整个LoRaWAN网络中核心环节之一,不过这并不是LoRaWAN的全部,更不是LoRa产业生态的全部。

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LoRaWAN网络架构(来源:LoRa联盟)

LoRaWAN协议规范涵盖了终端节点至应用服务器路径上所有环节的实现,其内容对于终端电池寿命、网络容量、服务质量、安全等各方面都有考虑,如通过异步机制安排,相比蜂窝网络同步机制大大减少了电量消耗、通过自适应速率(ADR)方式增加网络容量、通过互操作的机制确保不同网络运营商之间可以互联互通等。LoRaWAN规范是一个联盟成员共同参与、开放性的协议,这就给了LoRa联盟成员一个参与技术标准工作的机会。

LoRa产业生态受到质疑最多的莫过于芯片来源于唯一供应商,这主要是因为LoRa物理层调制技术与芯片绑定一起,确实给下游形成一定风险。或许未来LoRa技术IP商业化,或者相应的替代技术出现,会降低相关风险,但LoRaWAN开放的标准规范不受影响,对于标准贡献企业也有意义。我们可以参考NB-IoT标准,LoRaWAN标准的上下行调制技术采用LoRa,与NB-IoT上行和下行分布采用SC-FDMA和OFDMA可以做类比,这两个技术专利所有者分别是爱立信和高通,由于其IP已经有成熟的商业模式运作,并没有形成某一环节垄断的供应商,供应商可以拿开放的标准文本做相应产品。由于在NB-IoT标准中有不少相关专利,高通近期曾对外公布过向NB-IoT模组收取50美分的专利费,引起业界的热议。不过,依然有大量其他企业参与到技术标准化工作中,国内企业提交的提案被3GPP采纳的数量最多。

同样,LoRaWAN标准中虽然LoRa调制技术占据重要地位,但整个标准是一个大型工程,依然给其他企业更多参与机会。对照LoRaWAN规范1.1版本和以前版本,不难发现参与标准贡献的企业数量更多了,以前主要是Semtech、Actility、IBM少数几家,现在新增了金雅拓、ST、Microchip、思科、Bouygues、Orange、TrackNet、MultiTech等大量产业链企业。

在3GPP这样通信业巨头为主的标准化组织中,诸如高通、华为这些经过数十年形成的产业资源、技术专利积累的企业才能在这一组织有影响力,从而掌握产业话语权。互联网企业在通信业标准方面的专利积累非常少、产业链影响力较小,面对NB-IoT、eMTC以及未来5G等物联网标准,很难参与进来,更不用说有重大贡献和掌握话语权了。不过,LoRaWAN作为一个问世时间较短且相对简单的开放标准,新入局的互联网巨头相对容易参与到标准化工作中。目前,阿里已在LoRa联盟标准工作中开始提交相关提案,相信未来谷歌、腾讯等互联网巨头也在LoRaWAN标准中会做出贡献,甚至开始具有一定话语权。

参与LoRaWAN标准是一个比较容易切入的入口,互联网巨头们不会止步于此,通过LoRaWAN在物联网通信层标准中占据一席之地,后续可以将标准工作的影响力扩展到其他层面。这可以说是互联网巨头的物联网生意经的重要一步。

2、灵活性部署更符合互联网“轻资产”风格

LoRaWAN的一个特点就是部署的灵活性,这给各个行业、各种规模的企业都有一个参与物联网网络部署的机会,也给企业能够“轻资产”运营的机会,灵活性让两者的风格更为搭配。

(1)灵活性带来跨界参与机会

笔者3年前参加的一个论坛上,某运营商研究院的专家提到:NB-IoT/eMTC是一个电信级的技术,LoRaWAN、Sigfox只是一个IT级的技术。一直以来,电信级技术代表的是高可靠性,通信系统很多指标追求4个9,即达到99.99%的可用性,然而这种高可靠性背后是高复杂性,以及灵活性不足,有时会丧失市场先机;而IT级技术在可靠性方面虽然逊色,但其灵活性往往使其能够快速占领市场。一位5G专家曾经提到一个案例,通信业对VoLTE追求的是高质量、高可靠性等各种电信级指标,结果VoLTE至今商用规模不大,但微信语音通话就没有去追求各种电信级的指标,结果快速普及,大量用户直接使用微信语音进行通话,对蜂窝网络的话音市场形成一定程度的替代。

这种电信级和IT级灵活性的差异在物联网尤其是低功耗广域网络(LPWAN)上,早在NB-IoT标准、产业链还未成熟的时候,Sigfox已在数十个国家建网,而法国Orange、荷兰KPN、韩国SKT等主流运营商也已经采用刚刚出生的LoRaWAN部署全国性的物联网网络,目前已有多家主流运营商实现全国部署,占据了本该属于蜂窝网络NB-IoT的市场,目前这些运营商形成LoRaWAN+eMTC的物联网网络部署计划。除此之外,这种灵活性给了想跨界进入物联网网络领域的玩家更多机会,典型的就是美国第一大有线电视运营商康卡斯特,国内多家广电企业也开始了LoRaWAN网络的部署。若只有电信级的技术标准,跨界的厂商是根本没有机会在物联网通信网络上布局的。过去的几十年中,广域无线网络的话语权都掌握在传统通信业巨头的手里,运营商、设备商占据主导,互联网企业虽然通过OTT将运营商管道化,但这个管道是他们绕不开的基础设施,也没有任何话语权。LoRaWAN网络部署的灵活性,给互联网企业布局无线广域网络的机会。

(2)灵活性使“轻资产”运营成为可能

LoRaWAN的灵活性还体现在可以形成多种创新的网络部署模式和商业模式,给互联网巨头在物联网业务上创新“轻资产”运营的机会。

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基于授权频谱的NB-IoT/eMTC还是采用传统蜂窝网络的部署和商业模式,这种模式处于国家高度监管之下,需要专门的频谱授权、经营牌照,也需要每年千亿级投资,更需要长期、大量人力投入来运营维护这张网络。虽然互联网巨头可能有实力获得相关牌照并投入巨资建网,但这种“重资产”的模式并不是互联网企业所擅长,也会拖累互联网公司发展速度,比如此前谷歌进行的宽带光纤网络建设运营,这种重资产的运营最终并未成功。

LoRa联盟在LoRaWAN技术白皮书中提到,LoRaWAN规范只给出网络部署的技术架构,商业模式由市场创新决定。经过几年的发展,各领域大量企业已经探索出多种形式的网络部署方式和商业模式,运营商级公网、行业级专网、私网、共享式部署等多种方式已有实践。不少部署模式是按应用分布实现按需部署,不用一开始背上一张高投资网络的负担;也有共享的模式,通过一个专业的网管平台将所有分散化部署的网关共享起来,如阿里云推出的LinkWan平台和荷兰公司TTN平台,就可以让全球各地分散的网关接入进来,实现专业化运维,且能互相共享网络资源。这些创新的部署方式和商业模式并不适合传统通信行业企业的部署,但对于互联网企业来说却是很好的部署方式,通过这些方式,互联网巨头们借助自身强大的平台能力和品牌影响力形成杠杆作用,自身可能无需投入到网络建设和运维中,而撬动更多网络资源,实现“轻资产”运营。

3、传统厂商和行业用户的“入口”,促进互联网+落地

互联网巨头经过多年的经营,虽然已形成庞大的生态体系,但他们这一生态体系并未涵盖物联网产业生态的主要参与者。互联网生态中将大量软件开发、消费为主的主体纳入其中,一直以来,互联网企业对硬件相关的企业影响力有限,而且对于传统行业企业也只是有限的信息化产品和云服务,不一定涉及到核心生产经营流程。但物联网产业生态中更多是大量硬件相关的企业,芯片、传感器、通信设备、终端、网络等,更为重要的是物联网的实施需要对大量传统行业核心生产经营流程进行革新,这些都是互联网巨头生态中所缺乏的。因此,如果有一个更好的“入口”,让互联网企业将广泛的硬件企业和传统厂商纳入到其生态中,则是互联网巨头布局物联网的关键步骤。笔者认为,在LoRa联盟推动下形成的产业生态是互联网巨头获取物联网产业生态的一个较好的切入点。

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首先,近几年通信业的话语权主要掌握在运营商和设备商巨头手中,由于其本身掌握通信管道的优势,十多年前就已经开展了物联网业务,影响到了硬件和下游垂直行业,经过多年积累,这些企业已经有相对庞大的物联网产业生态群体。互联网企业若加入基于授权频谱的产业组织中,不仅没法吸引产业链资源,更容易被通信业巨头边缘化,因此需要有新的突破口。

其次,目前参与LoRaWAN的群体大多都是中小企业,影响力有限,在国内尤其如此,互联网巨头的加入,本身具有影响力之外,一方面给这些中小企业群体更多信心,另一方面互联网巨头和这些中小企业业务互补性更强,更容易形成互动。这给互联网巨头获取物联网产业生态资源的提供可能性。

再次,经过3年多的发展,仅国内做与LoRa和LoRaWAN相关业务的企业数量有超过千家,他们为分散在全国各地的垂直行业客户提供服务,因此也形成了一个庞大的群体。这些硬件、集成商、解决方案和传统行业客户的群体都是互联网巨头之前生态中缺少的企业,因此互联网巨头很有必要进入这一领域,获取产业生态资源。

此前,互联网巨头可以通过其平台能力影响到开发者群体,目前,互联网巨头进入LoRa生态中,其影响力可以向上下游延伸。一方面,互联网巨头的云服务、大数据、人工智能等能力给产业链上下游企业赋能,与这一群体中大部分企业形成了业务互补关系;另一方面,互联网巨头能够借助自身影响力,获得大型政府类或商业类项目,给产业链上游芯片、模组、传感器、通讯设备、终端企业带来更多市场机会。

当然,互联网巨头不会仅仅限于获取LoRa产业链的资源,而是面向整个物联网。由于这一群体中大部分企业也是技术中立性的,他们也有LoRa之外的NB-IoT/eMTC、WiFi、Zigbee等产品、方案、客户,另外,有了这些企业资源作为其物联网生态的基础,互联网巨头们能形成更多的物联网产品、方案和商业模式,进一步扩展其他细分行业企业也相对容易。因此,LoRa产业生态可以说是其物联网产业生态生意经的一个“入口”。

彼此受益的合作:LoRa联盟在中国也需要互联网巨头

这是一场双方彼此互相需要的合作,除了给互联网巨头带来物联网产业生态的资源外,对于LoRa联盟来说,这一合作也非常有意义,尤其是在中国市场布局的考虑。阿里、谷歌、腾讯这计价互联网巨头在产业界的影响力,从而给LoRa联盟以及LoRaWAN全球市场拓展带来的促进作用不言而喻,笔者更关注在政策、监管方面带来的影响。

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岁末年初的微功率设备无线电频谱征求意见稿带来的风险依然是业界考虑和探讨的主要话题,当时有数百家企业上书意见,近千家企业业务受到影响。半年多的时间过去了,基于LoRaWAN的产业进一步发展壮大,落地项目不断增多,更为重要的是,有了阿里、腾讯这些巨头玩家们的加入,如果这些互联网巨头基于LoRaWAN方面有大量投入和落地的话,国内这一领域话语权更高一些。虽然针对非授权频谱组网的监管政策还没有明确的结论,而且未来有序监管是一个必然趋势,但笔者认为对于LoRa联盟及其主要推动者来说,不论是市场影响力,还是在监管中的博弈,互联网巨头的大力支持无疑是一个重要砝码。

总结一下,腾讯加入LoRa联盟成为业界关注的一个焦点,至此已有三大互联网巨头加入LoRa联盟且是高级别成员。LoRa联盟形成的生态给互联网巨头的物联网生态生意经提供一个很好的切入点,这只是一个开端,巨头们跨界物联网会形成产业布局的趋同性,产业生态经营是其竞争力的体现。

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