收购ARM五年后,软银的一场物联网梦终于醒了
作者 | 华尔街见闻2022-02-15

日本软银集团开始意识到,物联网赌局是一场代价高昂的灾难。

软银集团董事长孙正义曾在2016年试图说服投资者相信收购ARM是明智之举时,曾明确传达了一个信息:“在物联网时代,我认为冠军将是ARM。”

当孙正义带头以310亿美元收购ARM时,他认为这是对整个科技行业未来的押注,当时围绕物联网概念的未来正在逐渐明朗,他不断推动执行团队坚定地朝着为未来机器连接设计芯片的方向前进。

但是,五年半过去了,软银发现将数十亿日常和工业设备连接到互联网的概念,实现起来比预期要慢得多。

业绩低迷

ARM在全球半导体行业中处于举足轻重的地位。该公司不直接生产芯片或半导体设备,而是将自己研发的微处理器IP授权给世界各地的芯片设计公司。从智能手机、电脑到汽车,很多电子产品中都包含ARM架构的芯片。

而在过去三个财年里,ARM营收的年增长率不足5%。2021年7月,时任ARM首席执行官的Simon Segars撰文表示:“我们考虑过IPO,但实现短期收入增长和盈利的压力,将扼杀我们投资、扩张、快速行动和创新的能力”。

据软银数据显示,2015年到2019年,ARM的成本从7.16亿美元增至2019年的16亿美元;营收增长20%,至19亿美元,而利润暴跌近70%,至2.76亿美元。

并购告吹

2月初,软银将ARM出售给美国半导体巨头英伟达的交易彻底宣告破裂。这场规模高达660亿美元(约合人民币4200亿元)的半导体史上最大并购案,原本能让软银赚取一倍以上的利润。

ARM最终估值的高低,取决于该公司能否从多年不佳的表现中持续复苏,以及它能否抵御来自新技术竞争对手的挑战。

据英国金融时报,英国机构Global Data的分析师Lil Read表示:“尽管ARM是一家非常重要的世界级公司,但它在未来5年将面临RISC-V的生存威胁,尤其是在急需半导体的大国中国。”

早在2019年,中国工程院院士倪光南就曾展望过RISC-V的发展前景。他判断,未来RISC-V很可能发展成为世界主流CPU之一,从而在CPU领域形成X86、ARM、RISC-V三分天下的格局。

目前,RISC-V国际基金会的19个高级会员中,和中国相关的会员有12个,包括华为、阿里巴巴、中兴通讯、紫光展锐等企业,也包括中科院计算所和软件所等科研机构。

收购ARM五年后,软银的一场物联网梦终于醒了

物联网梦醒

五年半前,当软银以314亿美元(约2200亿元)收购Arm时,孙正义曾在多个场合表达对物联网的期待,“所有的事情会通过物联网被连接起来,甚至是一头牛他都可以被物联网联系起来”。

但五年半后,越来越清晰的信号显示:孙正义的“物联网”赌博是一场代价高昂的灾难。此外,它还分散了ARM在更大的数据中心市场——挑战英特尔主导地位的注意力。

在孙正义的愿景与现实发生冲突的同时,软银也在悄悄地修改自己对物联网市场的预期。

根据其2018年的一份报告预测,到2026年,物联网控制器市场价值将达到240亿美元,服务器市场价值220亿美元;但是2020年发布的报告预测,到2029年,物联网芯片市场的规模将仅为160亿美元,而服务器市场(Arm迄今仅占有5%的市场份额)将达到320亿美元。

同时,软银也下调了对物联网市场规模的预期,即从2017年的70亿美元下调至2019年的40亿美元。

对于软银巨额投资物联网,ARM联合创始人Tudor Brown将其称为“一笔奇怪的投资”,因为“那个市场永远不会有利可图”。Brown补充说:“他们把重点放在物联网上,而不是更大的市场,即服务器市场。”

去年12月,在提交给监管机构的文件中,ARM提出了强有力的理由,反对寻求IPO,支持出售给英伟达,并表示股东压力可能扼杀ARM投资数据中心和PC市场的能力,这两个市场一直“难以攻克”,而ARM在这两个市场只取得了“有限的进展”。

ARM在文件中补充,公开市场投资者将“要求盈利能力和业绩”,这意味着削减成本,而缺乏资金则意味着无法投资于新业务。

而如今,ARM即将上任的CEO Rene Haas称:“我们一直认为,出售给英伟达将为我们提供一个投资和做更多事情的绝佳机会。但现在我们不得不进行IPO,我对公司的前景感到非常乐观。”

服务器和PC端仍是王者

Rene Haas表示,与软银收购ARM时相比,其产品在数据中心和汽车领域的竞争力“要强得多”。Haas说:“在哪里投资,在哪里不投资,这些都是上市公司,甚至是私营公司每天都要考虑的事情。ARM当前的状况很好。”

ARM也确实对其错误进行了修正。在过去的四年里,加大了对不断增长的服务器和PC市场的投资,赢得了亚马逊网络服务(AWS)和苹果的支持。AWS目前使用的是基于ARM的第三代Graviton芯片,而苹果正将整个Mac电脑系列从英特尔转向自己的M1处理器,后者基于ARM的设计。

Haas对此表示:“虽然物联网对我们来说仍是一个非常重要的领域,但我们非常关注计算机领域(服务区和PC芯片)。”


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